Georges Louis Leclerc

Naturalista, Botánico y Escritor Francés

Georges Louis Leclerc, Conde de Buffon (Montbard, 7 de septiembre de 1707 – París, 16 de abril de 1788) fue un naturalista, botánico, matemático, biólogo, cosmólogo y escritor francés.

El Conde de Buffon pretendió compendiar todo el saber humano sobre el mundo natural en su obra en 44 volúmenes “Histoire Naturelle” (“Historia Natural”). Su enfoque influyó en la Enciclopedia de Diderot y sus ideas también lo hicieron sobre las siguientes generaciones de naturalistas y en particular sobre Jean-Baptiste Lamarck, Georges Cuvier y Charles Darwin.

Su principal obra fue su “Historia Natural, General y Particular” (“Histoire Naturelle, Générale et Particulière” 1749-1788) presentada en 36 volúmenes con 8 volúmenes adicionales publicados a su muerte. Esta obra engloba el conocimiento del mundo natural hasta la fecha, excluyendo las plantas, los insectos, los peces y los moluscos. Las descripciones de animales no fueron probablemente escritas por él, ya que esas descripciones lo aburrían y las confiaba a menudo a sus colaboradores: se reservaba para sí las grandes visiones de conjunto y las hipótesis acerca de la estructura del mundo y de la organización gradual y las transformaciones sucesivas de la materia inanimada o viviente.

“Les Époques de la Nature” (1778) constituyo su testamento intelectual y una síntesis de todos sus trabajos, ya que muere ese año. En la introducción afirma que quiere anotar los cambios sucesivos de la naturaleza. Establece siete épocas según los hechos, los monumentos y las tradiciones:

.- En la primera, la materia del globo se hallaba derretida por el fuego y la Tierra adquiría su forma, se elevaba en el Ecuador y se achataba por los polos a causa del movimiento de rotación.

.- En la segunda, la materia se hallaba consolidada ya formando grandes masas de materias vitrescibles.

.- En la tercera, el mar, que cubría la tierra actualmente habitada, alimentaba a los animales provistos de concha o moluscos, cuyos despojos han formado las substancias calcáreas.

.- En la cuarta se produjo la retirada de los mares que cubrían los continentes.

.- En la quinta, los elefantes, hipopótamos y otros animales del Sur habitaron las tierras del Norte.

.- En la sexta, se separaron los dos continentes y apareció el hombre.

.- En la séptima época, el hombre se desarrolló.

El Conde de Buffon también realizó experimentos de cría en su finca. Descubrió que algunos individuos de especies diferentes pero estrechamente relacionadas producían algunos híbridos fértiles: caballo-asno, perro-lobo. A partir de estos datos concluyó que animales morfológicamente similares eran descendientes de un tronco común.

Buffon no creía que el medio ambiente pudiese alterar las formas de moldeado interno: “las ranas no pueden convertirse en caballos”. Los descendientes de los caballos primitivos se convertían en diferentes especies de caballos, así como en asnos o cebras. Los perros, lobos y zorros provenían todos de los lobos primitivos.

Aunque el Conde de Buffon fue uno de los primeros naturalistas que creyó que para entender la naturaleza debemos considerar un cambio a través del tiempo, no creía en la extensa evolución de la vida como Charles Darwin expuso posteriormente. Buffon tuvo una importancia decisiva, no obstante, al hacer hincapié en el argumento de que para entender la vida contemporánea es necesario entender su historia pasada.

Deja como frase póstuma: “La verdadera gloria del hombre es la ciencia, y la paz su verdadera felicidad”.

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